Al mismo tiempo, una generación creciente de activistas políticos negros, incluido Lewis, se cortaron los dientes en los años sesenta y setenta como miembros del personal para diversas iniciativas financiadas o asociadas con la Gran Sociedad, y luego se postularon para un cargo.

En 1977, una encuesta a nivel nacional de alcaldes negros, miembros del consejo municipal y representantes estatales encontró que el 20 por ciento había estado involucrado en programas de acción comunitaria en la década anterior, mientras que muchos otros trabajaron o fueron voluntarios en una gama más amplia de iniciativas de la Gran Sociedad. La trayectoria de Lewis —desde el líder de los derechos civiles hasta el organizador comunitario hasta el Ayuntamiento de Atlanta y luego al Congreso— fue, en muchos sentidos, típica de este viaje. En efecto, el movimiento de derechos civiles portó su radicalismo en el Partido Demócrata y usó la política como base para construir un poder político más permanente para los afroamericanos en los consejos escolares, en los estados y ayuntamientos y en el Congreso.

Había poco en los antecedentes de Lewis que sugiriera naturalmente una carrera en política, aunque eso podría haberse dicho de la mayoría de los soldados de derechos civiles. Un año antes de convertirse en una figura pública como líder del movimiento Nashville, Lewis asistió a un taller en la Highlander Folks School, un campo de entrenamiento de la vieja izquierda para activistas laborales, de paz y de derechos civiles. Allí, un profesor visitante lo consideró un pobre forraje como líder. Hablaba vacilante, tartamudeaba, luchaba por leer textos en voz alta. "¿Qué diferencia hace eso?" replicó Septima Clark, la legendaria educadora negra que también estuvo allí esa semana. Lewis poseía una calma interior y una comprensión profunda de las ideas: el Evangelio social, los principios gandhianos, la teoría democrática. Ella vio en él algo más grande que su exterior sin pulir. El movimiento de derechos civiles impresionó a Lewis y a muchos de sus compatriotas con la idea de que la política es el vehículo de cambio más poderoso. Una vez que adoptó esa creencia, nunca miró hacia atrás.

Hoy, cuando una generación creciente de activistas sale a las calles, literalmente siguiendo una "política de tierra quemada" en algunos casos, derribando las estatuas de los héroes confederados, Lewis y su generación ofrecen una hoja de ruta. Antes de ser ampliamente apreciado como el anciano estadista de un movimiento popular, Lewis ayudó a lograr un cambio en una nación resistente a cambiar su antiguo orden racial, y luego introdujo su radical política en el sistema político mismo.

Sesenta años después de que apareció por primera vez en escena, es apropiado que Lewis nos haya dejado en un momento en que una nueva generación ha heredado su radicalismo esencial. No menos ahora que entonces, "un buen problema" no hace que todos se sientan cómodos. Tampoco debería. Los buenos problemas comienzan como problemas. Solo más tarde parece seguro.

En su juventud, mucho antes de convertirse en un ícono de los derechos civiles, una frase invocada en los últimos días por Associated Press , Wall Street Journal , NPR y muchos otros medios de comunicación, Lewis se mantuvo firme en la tradición radical estadounidense. No menos estridente en su condena de la hipocresía estadounidense que Frederick Douglass o WEB DuBois antes que él, destacó la injusticia sistémica. Desplegó la no violencia con un entendimiento implícito de que generaría disturbios sociales y económicos y obligaría a los líderes cívicos y empresariales a ceder a las demandas del movimiento. Era el flagelo de los liberales dentro de la administración Kennedy, conservadores en el consejo editorial de la National Review.y centristas que aconsejaron moderación y paciencia. En resumen, su papel era hacer que los estadounidenses se sintieran profundamente incómodos .


Pero el radicalismo es solo la mitad del legado de Lewis. La otra mitad es cómo Lewis, junto con otros activistas del movimiento que luego ocuparon cargos electivos: Andrew Young, Marion Barry, James Clyburn, Julian Bond, por nombrar solo algunos, tomaron su radicalismo dentro del establecimiento, cambiando para siempre el carácter del demócrata. Partido y, con ello, la dirección política de América misma. Hicieron de los derechos civiles una cepa innecesaria del ADN del partido y construyeron organizaciones políticas lideradas por los negros de un tipo desconocido desde el apogeo de la Reconstrucción.

Uno podría preguntarse si la política electoral doma el radicalismo de los líderes del movimiento como Lewis. Pero la pregunta más importante es cómo esos líderes transformaron la política partidista y dieron a luz a un nuevo Partido Demócrata posicionado para el éxito a largo plazo en una América diversa del siglo XXI.

Criado en la zona rural de Alabama, John Lewis supo desde el principio que no era agricultor. No soportaba la carnicería de animales, no le gustaba el trabajo manual y, en cambio, aspiraba al púlpito. En la iglesia, absorbía el sermón del pastor y luego lo reimaginaba en casa, predicando, y a veces bautizando, a los pollos en la propiedad de sus padres. Fue el primero en su familia en graduarse de la escuela secundaria, y aunque esperaba asistir al Morehouse College de Atlanta, un sueño plantado en su cabeza después de escuchar una grabación del graduado de Morehouse Martin Luther King dando un sermón de radio titulado " La carta de Paul al Cristianos americanos, "Meses antes de que King alcanzara fama como líder del Boicot a los autobuses de Montgomery: los limitados medios económicos de su familia lo enviaron al Seminario Teológico Bautista Americano en Nashville, Tennessee. Allí, Lewis cayó bajo el hechizo de James Lawson, un brillante seminarista que dirigió talleres de resistencia no violenta. Junto con sus compañeras Diane Nash, James Bevel, Bernard Lafayette y CT Vivian (quien falleció el mismo día que Lewis, a la edad de 95 años), se convirtió en un líder del movimiento de sentarse en el mostrador que explotó en todo el sur en 1960. El resto, como dicen, es historia.

John Lewis aparentemente estaba en todas partes a principios de la década de 1960. Fue miembro fundador del Comité de Coordinación de Estudiantes No Violentos en 1960. Un año después, fue uno de los primeros doce Freedom Riders que salieron de Washington, DC, para probar la prohibición de la Comisión de Comercio Interestatal de alojamientos segregados en terminales de autobuses interestatales . En ese viaje, fue brutalmente golpeado en Rock Hill, Carolina del Sur, y Montgomery, Alabama.

Es indiscutible que Lewis y otros activistas cambiaron su corazón y su mente a través de su promesa de paz y reconciliación. Pero la persuasión moral fue solo hasta cierto punto. En mayo de 1961, el 57 por ciento de los encuestados en una encuesta de Gallup respondió que "las" sentadas "en los mostradores de almuerzo, los" autobuses de la libertad "y otras manifestaciones de los negros" dañarían la causa de los derechos civiles (esa cifra aumentó al 74 por ciento primavera de 1964); solo el 28 por ciento pensó que ayudarían. La misma encuesta encontró que el 22 por ciento de los encuestados aprobó Freedom Rides, mientras que el 61 por ciento lo desaprobó. Incluso mientras buscaban construir una comunidad querida que abarcara todas las razas y credos, Lewis y sus colegas ofrecieron a los estadounidenses una promesa más contundente, aunque implícita: incomodidad, incluso caos, hasta que se cumplieran sus demandas.

En 1963, como presidente de SNCC, habló en la Marcha en Washington, pronunciando un discurso que originalmente era tan estridente que los ancianos del movimiento lo obligaron a diluirlo. Ese primer borrador , que Lewis nunca entregó, sostuvo que "si se van a producir cambios sociales, políticos y económicos radicales en nuestra sociedad, el pueblo, las masas deben llevarlos a cabo", e incluyó una promesa de "marchar por el Sur , a través del corazón de Dixie, como lo hizo Sherman. Seguiremos nuestra propia política de "tierra quemada" y quemaremos a Jim Crow en el suelo, sin violencia ".

En los escalones del Lincoln Memorial, Lewis no pronunció esas palabras. Ante la insistencia de casi todas las personas mayores para él en edad: Martin Luther King, A. Philip Randolph, el líder laboral Walter Reuther, el arzobispo católico Patrick O'Boyle, el jefe de NAACP Roy Wilkins, dio un tono un poco más conciliador. Pero incluso la revisión, que Lewis y otros líderes estudiantiles se tragaron con profundo pesar, no fue diseñada exactamente para que los moderados se sintieran cómodos. “Entre y quédese en las calles de cada ciudad, cada pueblo y aldea de esta nación hasta que llegue la verdadera libertad, hasta que se complete la revolución de 1776. Debemos entrar en esta revolución y completar la revolución ", dijo Lewis a los manifestantes. “Si no obtenemos una legislación significativa de este Congreso, llegará el momento en que no limitaremos nuestra marcha a Washington. Marcharemos por el Sur ... con el espíritu de amor y con el espíritu de dignidad que hemos mostrado aquí hoy. Por la fuerza de nuestras demandas, nuestra determinación y nuestros números, dividiremos el Sur segregado en mil pedazos y los juntaremos a la imagen de Dios y la democracia ”.

La narrativa popular sostiene que muchos estadounidenses blancos fuera del Sur respondieron positivamente al movimiento de derechos civiles a principios de la década de 1960, cuando se trataba de manifestantes pacíficos que exigían cosas que no amenazaban directamente a las familias blancas: el derecho a votar, el derecho a comer en un restaurante o ver una película en el teatro local, y eso solo cuando el movimiento se volvió hacia la integración residencial y escolar en el Norte, y cuando las ciudades estallaron en disturbios urbanos después de 1964, ocurrió la "reacción violenta". En 1966, Harry McPherson, uno de los principales asesores del presidente Lyndon B. Johnson, se sentó para una conversación extraoficial con Robert Novak, uno de los principales columnistas políticos del país. "Hablamos sobre todo de los derechos civiles", McPherson informó a sus colegas de la Casa Blanca. “Está convencido de que la reacción violenta de los blancos está creciendo como respuesta a los disturbios y la legislación de vivienda justa. ... Dijo que las reacciones negativas se estaban extendiendo a la clase media blanca de la clase baja blanca y esto presentaba el peligro más grave para el progreso que el movimiento de derechos civiles aún ha enfrentado ".

Esto no era exactamente correcto. McPherson sabía muy bien que la reacción violenta había sido evidente mucho antes de que el movimiento se volviera más estridente, y mucho antes de que los centros urbanos se incendiaran. De la misma manera que los manifestantes de Black Lives Matter de hoy son condenados si se arrodillan y condenados si salen a la calle, Gallup descubrió en 1963 que el 60 por ciento de los encuestados se opuso a la Marcha en Washington, un evento ahora venerado como un momento culminante en el desarrollo político de los Estados Unidos. No era solo el texto del discurso de Lewis, original o revisado, lo que incomodaba a la gente. Fue el evento en sí.

Al año siguiente, el gobernador segregacionista de Alabama, George Wallace, ganó el 25 por ciento de la votación primaria presidencial demócrata en Wisconsin y el 30 por ciento en Maryland. En una campaña en Milwaukee, donde más de 700 hombres y mujeres blancos llenaron el Serb Memorial Hall local, Wallace criticó la ley de derechos civiles que aún estaba pendiente en el Congreso, prometiendo que pondría en peligro sus trabajos, vecindarios y seguridad. "Un voto por este pequeño gobernador permitirá que las personas en Washington sepan que queremos que dejen nuestras casas, escuelas, empleos, negocios y granjas solos", rugió con estruendosos aplausos.

No fueron solo los conservadores raciales quienes encontraron el movimiento amenazador o inconveniente. Las tácticas de SNCC llevaron a los liberales dentro de la Casa Blanca de John F. Kennedy a la distracción. Muy sensible a la política de la Guerra Fría en juego: ¿cómo, después de todo, podría Estados Unidos competir con los soviéticos por la lealtad de tantas naciones descolonizadas en Asia y África, cuando la violencia de Jim Crow estaba totalmente en exhibición en casa? Freedom Rides y marchas de desegregación son profundamente embarazosas. En 1961, Lewis pasó 37 días en la infame Penitenciaría Parchman de Mississippi, no porque el Departamento de Justicia de Kennedy no intervino en nombre de Freedom Riders, sino porque los Kennedy intentaron evitar una repetición de la violencia que había estallado en Alabama, donde los manifestantes explotó un autobús Greyhound,- Arreglaron explícitamente con el gobernador que arrestaran a los pasajeros en silencio y los escoltaran a la prisión a su llegada a la estación de autobuses Trailways en Jackson.

La noche después de que promulgara la Ley de Derechos Civiles de 1964, Johnson le dijo a su asistente, Bill Moyers: "Creo que acabamos de entregar el Sur al Partido Republicano durante mucho tiempo". Aunque el Sur tardó varias décadas en volverse rojo intenso, LBJ tenía razón en un sentido: esa caída fue la última elección presidencial en la que el candidato demócrata obtuvo la mayoría del voto blanco.

Pero la gente rara vez hace una pausa para reflexionar sobre el otro lado de la moneda. A pesar de que el Partido Demócrata perdió su control sobre los votantes blancos y comenzó a ceder el Sur, que alguna vez fue sólido, a un Partido Republicano más conservador, la Ley de Derechos Electorales de 1965 trajo a millones de sureños negros al electorado y, casi instantáneamente, al Partido Demócrata. En el futuro, el apoyo a los derechos civiles se convertiría en una condición sine qua non para los demócratas desde el nivel presidencial hasta las carreras municipales locales. En el sur, los demócratas como Edgar Mouton, un senador estatal de Louisiana que se maravilló de nunca haber "estrechado la mano de una persona negra antes de que me postulara para un cargo", ahora tendría que visitar barrios e iglesias negras y preguntarVotantes negros por su apoyo. El resultado fue una generación creciente de gobernadores del "Nuevo Sur", como Bill Clinton de Arkansas, Ruben Askew de Florida y Jimmy Carter de Georgia, que llevaron a los afroamericanos al gobierno estatal y construyeron partidos estatales más inclusivos.

Al mismo tiempo, una generación creciente de activistas políticos negros, incluido Lewis, se cortaron los dientes en los años sesenta y setenta como miembros del personal para diversas iniciativas financiadas o asociadas con la Gran Sociedad, y luego se postularon para un cargo.

En 1977, una encuesta a nivel nacional de alcaldes negros, miembros del consejo municipal y representantes estatales encontró que el 20 por ciento había estado involucrado en programas de acción comunitaria en la década anterior, mientras que muchos otros trabajaron o fueron voluntarios en una gama más amplia de iniciativas de la Gran Sociedad. La trayectoria de Lewis —desde el líder de los derechos civiles hasta el organizador comunitario hasta el Ayuntamiento de Atlanta y luego al Congreso— fue, en muchos sentidos, típica de este viaje. En efecto, el movimiento de derechos civiles portó su radicalismo en el Partido Demócrata y usó la política como base para construir un poder político más permanente para los afroamericanos en los consejos escolares, en los estados y ayuntamientos y en el Congreso.

Había poco en los antecedentes de Lewis que sugiriera naturalmente una carrera en política, aunque eso podría haberse dicho de la mayoría de los soldados de derechos civiles. Un año antes de convertirse en una figura pública como líder del movimiento Nashville, Lewis asistió a un taller en la Highlander Folks School, un campo de entrenamiento de la vieja izquierda para activistas laborales, de paz y de derechos civiles. Allí, un profesor visitante lo consideró un pobre forraje como líder. Hablaba vacilante, tartamudeaba, luchaba por leer textos en voz alta. "¿Qué diferencia hace eso?" replicó Septima Clark, la legendaria educadora negra que también estuvo allí esa semana. Lewis poseía una calma interior y una comprensión profunda de las ideas: el Evangelio social, los principios gandhianos, la teoría democrática. Ella vio en él algo más grande que su exterior sin pulir. El movimiento de derechos civiles impresionó a Lewis y a muchos de sus compatriotas con la idea de que la política es el vehículo de cambio más poderoso. Una vez que adoptó esa creencia, nunca miró hacia atrás.

Hoy, cuando una generación creciente de activistas sale a las calles, literalmente siguiendo una "política de tierra quemada" en algunos casos, derribando las estatuas de los héroes confederados, Lewis y su generación ofrecen una hoja de ruta. Antes de ser ampliamente apreciado como el anciano estadista de un movimiento popular, Lewis ayudó a lograr un cambio en una nación resistente a cambiar su antiguo orden racial, y luego introdujo su radical política en el sistema político mismo.

Sesenta años después de que apareció por primera vez en escena, es apropiado que Lewis nos haya dejado en un momento en que una nueva generación ha heredado su radicalismo esencial. No menos ahora que entonces, "un buen problema" no hace que todos se sientan cómodos. Tampoco debería. Los buenos problemas comienzan como problemas. Solo más tarde parece seguro.

 

*Publicado por el Departamento de Historia de Politico.com