Argentina enfrenta un éxodo creciente de multinacionales que han concluido que hacer negocios en la tercera economía más grande de América Latina es demasiado complicado y poco rentable, incluso sin tener en cuenta la pandemia de coronavirus .

Sindicatos laborales poderosos, políticas volátiles, controles de precios y divisas, y otras formas de intervencionismo estatal han sido características de hacer negocios en el país sudamericano propenso a las crisis. Ahora, ante un tercer año consecutivo de recesión y un nuevo gobierno antiempresarial, algunas compañías extranjeras, desde aerolíneas hasta fabricantes de autopartes, están subiendo las apuestas.

Latam Airlines Group SA , con sede en Santiago, dijo que dejaría los vuelos nacionales en Argentina después de 15 años en el país. En una carta al Ministerio de Trabajo, cuya copia fue obtenida por Bloomberg, la aerolínea incluyó una larga lista de quejas que, según dijo, hizo que los costos fueran un 41% más altos y la productividad de la tripulación un 30% más baja que en cualquiera de los otros 26 mercados en que opera Las relaciones frágiles con los sindicatos, una moneda local débil y un nuevo impuesto "solidario" que se aplica a los boletos aéreos para destinos fuera de Argentina fueron algunos de los irritantes. La  pandemia de coronavirus no fue la razón principal por la que Latam figuraba. "Los conflictos constantes en una operación plagada de huelgas causaron pérdidas significativas", dijo la compañía en la carta.  

El gigante de recubrimientos de automóviles respaldado por Warren Buffett,  Axalta Coating Systems , la compañía de pintura alemana BASF y el fabricante francés de autopartes Saint-Gobain Sekurit, han anunciado en las últimas semanas que tienen la intención de trasladar la producción al vecino Brasil, a pesar de que el brote de virus allí ha sido mucho peor.

Honda Motor Co. dejó de fabricar automóviles en Argentina en mayo, aunque continúa fabricando motocicletas, según una cámara local de la industria automotriz. American Airlines Group Inc. y Delta Air Lines Inc. están finalizando algunas rutas hacia el país. Y Alsea , que opera franquicias de comida rápida en la región, ha cerrado 37 cafés Starbucks.

Según la cámara, muchas de las grandes empresas que se quedan quietas están dejando de lado proyectos de inversión: Volkswagen AG  y  Ford Motor Co. cancelaron sus planes de fabricar camionetas en Argentina.

Si bien el futuro pospandémico es incierto para la mayoría de los países, la perspectiva para Argentina, que ubicó a 139 de 141 países en una clasificación de estabilidad económica compilada por el Foro Económico Mundial, es una de las más precarias. Un  entorno operativo ya desafiante se  ha vuelto aún más importante desde que el presidente Alberto Fernández asumió el cargo en diciembre. Su administración restringió aún más el acceso a dólares, aumentó los impuestos y prohibió los despidos. La decisión del gobierno de dejar de pagar la deuda externa del país, después de que las negociaciones con los tenedores de bonos se estancaron , y las medidas para expropiar a uno de los mayores exportadores de soja de la nación tampoco lo han solicitado a los inversores extranjeros.

"Los cierres o la transferencia de operaciones en otros lugares no tienen nada que ver con la pandemia", dice Andrés Borenstein, economista de la consultora EconViews en Buenos Aires. Argentina “perdió credibilidad después de años de recesión y incumplimiento. Este gobierno no ha demostrado ser muy favorable al mercado ".

Argentina fue uno de los primeros países de América Latina en imponer restricciones de bloqueo para frenar la propagación del coronavirus. Las medidas, que ahora se están levantando gradualmente, han cobrado un alto precio en una economía ya débil. Los economistas encuestados por el banco central de Argentina pronostican una contracción del 12% este año, que sería la mayor caída de un año registrada.

Para muchas empresas privadas de capital, la pandemia es la gota que colma el vaso. Los datos del gobierno muestran que 20,000 empleadores del sector privado han dejado de operar este año. Entre los que siguen en pie, más del 70% de las empresas dicen que no pueden mantener las operaciones más allá de los próximos 12 meses, según una encuesta realizada por un grupo empresarial líder. "Esperaría que más empleadores privados y empresas independientes se retiren en los próximos meses", dice Jimena Blanco, directora de investigación de América Latina en Verisk Maplecroft, una firma consultora.

Por supuesto, los problemas económicos de Argentina no son nuevos. El país ha pasado un tercio de su historia moderna en recesión, y el crecimiento ha sido difícil de alcanzar durante la última década. La inversión extranjera directa neta ascendió a $ 5,1 mil millones en 2019, aproximadamente la mitad del total anual en cada uno de los dos años anteriores, según la Comisión Económica de las Naciones Unidas para América Latina y el Caribe.

Las negociaciones para reestructurar $ 65 mil millones en bonos han progresado, aunque algunos de los acreedores más grandes del país se resisten a los términos que ofrece el gobierno, lo que se suma a la atmósfera de crisis que las empresas han estado navegando desde el incumplimiento de la deuda del 22 de mayo, noveno de Argentina.

La administración de Fernández está tratando de ayudar a las empresas en algunos frentes al cobrar la parte de los salarios, suspender las contribuciones a la seguridad social y proporcionar miles de millones de pesos en préstamos de emergencia. Durante un video del 21 de julio dirigido al Consejo de las Américas, enfatizó que su administración está tratando de mejorar el clima para los negocios. Lo que más necesita Argentina es inversión, producción, empleo y desarrollo ”, dijo. "Argentina sigue siendo un país que estructuralmente tiene mucha riqueza natural".

Ese mensaje no llega a Patricio Pagani, quien comenzó su firma de análisis de datos Black Puma en Buenos Aires hace dos años y dice que ya está considerando trasladar parte de su operación a Uruguay o Chile. Los aranceles a la exportación obstaculizan los negocios en el extranjero, y los impuestos internos son mucho más altos que el promedio en América Latina. Pero Pagani dice que sus mayores desafíos son los controles de capital que consumen sus ganancias porque lo obligan a convertir los pagos de clientes en el extranjero a pesos al tipo de cambio oficial, ahora 72 pesos por dólar, mientras que muchos de sus otros costos están relacionados con el negro. tipo de cambio del mercado, actualmente 140 pesos por dólar.

"Te hace pensar, como propietario de un negocio, en alternativas para hacer negocios en otro lugar", dice Pagani. "No somos competitivos en absoluto".

—Publicado por Patrick Gillespie en bloomberg.com