LONDRES - Los activistas en línea de extrema derecha de Estados Unidos han encontrado un patio de recreo en el extranjero.

Desde la elección del presidente Donald Trump en 2016, los grupos digitales de derecha y los activistas en línea que lo ayudaron a ser elegido han exportado su libro de jugadas divisivo a Europa a través de salas de chat digitales, aplicaciones de mensajería cifradas y el viaje ocasional a través del Atlántico.

Su objetivo: poner a prueba tácticas para la carrera presidencial de EE. UU. 2020 en el Viejo Mundo.

En los últimos tres años, activistas estadounidenses se han metido en debates europeos en línea antes de las elecciones importantes con fotos falsas de políticos y publicaciones inflamatorias en línea sobre temas candentes como la inmigración y el cambio climático. Han creado sitios web partidistas engañosos que pretenden ser medios de comunicación, perfeccionaron sus tácticas de trolling en las redes sociales y alentaron a los votantes locales a compartir información errónea, incluso sobre el nuevo coronavirus.

"Es una paradoja definitiva", dijo Ben Nimmo , director de investigaciones de Graphika, una firma de análisis de redes sociales que rastrea estas campañas. "La extrema derecha estadounidense, un movimiento nacionalista y racista, ahora está tratando de globalizarse".

El impacto del esfuerzo, en la medida en que se puede medir, no siempre ha coincidido con su ambición.

A pesar de una oleada en el volumen de información errónea hecha por los estadounidenses en Europa, los esfuerzos de los activistas en gran medida no lograron influir en la opinión pública, según analistas de campañas en línea, expertos en discursos de odio y formuladores de políticas que han seguido el crecimiento de los activistas digitales estadounidenses que operan en la UE durante Los últimos cuatro años.

Pero ese no era el punto. En su mayor parte, estos grupos tenían otra audiencia en mente: los estadounidenses en casa.

Al impulsar a un candidato europeo populista, o al obtener un hashtag particular de las redes sociales para avanzar antes de una elección, los activistas estadounidenses buscaron aprovechar los debates y divisiones políticas europeas para crear propaganda en línea para aumentar su visión del mundo para los votantes en los EE. UU.

Cuando el primer ministro del Reino Unido, Boris Johnson, visitó Twitter el otoño pasado para saludar su nuevo acuerdo Brexit con la Unión Europea, por ejemplo, los usuarios estadounidenses de Twitter con nombres como @ 2BeConservative y @TRUMPISNOW comenzaron a retuitear el mensaje, según un análisis de FirstDraftNew, Una organización sin fines de lucro centrada en campañas en línea.

Pronto, los hashtags #GetBrexitDone y #TakeBackControl comenzaron a ser tendencia en los EE. UU., A pesar de que la mayoría de los estadounidenses eran en gran medida apáticos hacia Brexit. La idea de una Gran Bretaña polarizada, y un líder como Johnson que aprovechó la ocasión para defender la voluntad de la gente, sirvió para impulsar la narrativa de "adherirse a las élites" de Trump.

"No hay mucha preocupación dentro de los grupos extremistas de Estados Unidos sobre lo que está sucediendo en Europa", dijo Chloe Colliver, quien encabeza la unidad de investigación digital en el Instituto de Diálogo Estratégico, un grupo de expertos con sede en Londres que analiza el discurso extremista en línea. "Están más centrados en utilizar las elecciones europeas para sus propias políticas y campañas políticas a nivel nacional".

La campaña en línea en Europa comenzó poco después de que Trump asumiera el cargo en la oficina Oval.

En los últimos días de la campaña presidencial francesa en mayo de 2017, los piratas informáticos con posibles vínculos con el gobierno ruso publicaron una gran cantidad de documentos internos de la campaña de Emmanuel Macron, el ahora presidente francés que se enfrentó a Marine Le Pen, el líder de la Rally Nacional de extrema derecha, en la segunda vuelta final.

En cuestión de horas, los activistas estadounidenses, inicialmente estimulados por Jack Posobiec, un periodista que ahora trabaja para el medio de comunicación de extrema derecha One America News Network, comenzaron a inundar las redes sociales con publicaciones que promovían el ataque de piratería con el hashtag #MacronLeaks.

En los tableros de mensajes en línea como Reddit y Discord, que son populares entre los grupos de extrema derecha, los activistas estadounidenses planearon cómo saturar las redes en Francia con cuentas falsas. Rápidamente acumularon memes virales de Macron como María Antonieta, la reina francesa fuera de contacto, y los compartieron con activistas locales con la esperanza de que los partidarios de Le Pen los usaran en sus propios ataques contra el presidente francés.

"Debemos bombardear las redes sociales francesas con propaganda a favor de Le Pen para recordarles a los franceses que están de su lado", decía un llamado a las armas en 4Chan, otro tablero de mensajes, pocas semanas antes de las elecciones, una publicación que posteriormente se eliminó . "Realmente martilleo en el punto de que no le importa el hombre común".

En su mayor parte, sus esfuerzos no lograron obtener mucha tracción entre los franceses. Parte de la razón fue la barrera del idioma, ya que las publicaciones fueron en gran parte en inglés, dijo Tommaso Venturini, investigador del Centro Nacional de Investigación Científica del Centro de Internet y Sociedad de Francia.

Cuando #MacronLeaks comenzó a tener tendencia en Francia, fue en gran parte porque estaba siendo utilizado por personas que desacreditaban las afirmaciones de activistas de extrema derecha.

El incidente marcó "un punto de inflexión" para los activistas estadounidenses, según Nimmo en Graphika.

Si bien los grupos no lograron llamar mucho la atención en Francia, su hashtag anti-Macron pronto estuvo de moda en los Estados Unidos, a pesar de que la mayoría de los usuarios estadounidenses de Twitter no estaban interesados ​​en la política europea. Eso permitió a estos activistas retratar al futuro presidente francés como alguien de una élite política corrupta y vincular el escándalo con las promesas de Trump de "drenar el pantano".

El incidente demostró que podían secuestrar eventos europeos para su propio beneficio a nivel nacional, y preparó el escenario para los esfuerzos en todo el continente.

Los activistas estadounidenses tuvieron su mayor impacto cuando los grupos locales de extrema derecha buscaron activamente cooperar o emular sus tácticas, o cuando un evento europeo doméstico inesperado jugó en una narrativa que buscaban promover.

Antes de las elecciones nacionales de Italia a principios de 2018, donde los líderes populistas y de extrema derecha superaron a muchos de los partidos tradicionales del país, los activistas locales en línea discutieron tácticas de desinformación con grupos estadounidenses en aplicaciones cifradas como Telegram y en tableros de mensajes digitales, según una revisión de estos mensajes de POLITICO y un análisis del Institute for Strategic Dialogue .

El arresto de Luca Traini, un candidato fallido para el partido de la extrema derecha de Italia que fue acusado de disparar e herir a seis inmigrantes africanos, también ofreció una oportunidad para los grupos estadounidenses. En partes marginales de internet, lo promovieron como causa célèbre .

The Daily Stormer, un medio de comunicación neonazi estadounidense, elogió las acciones de Traini como un impulso para los candidatos de extrema derecha en Italia. En 4Chan, los usuarios anónimos compartieron memes virales que lo representaban como un personaje en los videojuegos violentos populares, y lo llamaron un "dios de la guerra racial".

Apenas unas semanas antes de que los italianos acudieran a las urnas, surgió una campaña en línea instando a la gente a colocar carteles llamando a Traini un "eroe" o héroe. La llamada emuló una táctica estadounidense, que ahora se está volviendo cada vez más común en Europa occidental, de compartir volantes "Está bien ser blanco" en los campus universitarios.

"Si eres italiano, ayuda imprimiendo esta imagen y difundiéndola donde puedas", decía la publicación, en inglés, aunque no estaba claro quién estaba detrás del mensaje. "Si no eres italiano, también puedes contribuir compartiéndolo en las redes sociales".

En Suecia, los activistas estadounidenses también participaron en las elecciones nacionales del país a fines de 2018, cuando la migración se convirtió en un tema polarizador en medio de una afluencia de refugiados del Medio Oriente.

El teórico de la conspiración de extrema derecha Alex Jones, así como otros expertos y medios estadounidenses como Breitbart, difundieron informes falsos sobre la llegada de estos inmigrantes al país escandinavo. Los paneles de mensajes estaban inundados de publicaciones sobre la supuesta degradación de la población blanca de Suecia.

Varios líderes de extrema derecha, incluido el supremacista blanco Samuel Jared Taylor, asistieron a conferencias extremistas en Estocolmo y sus alrededores, según expertos en información errónea que rastrearon estas campañas.

Cuando los suecos finalmente acudieron a las urnas, los activistas digitales de EE. UU., Así como activistas de otros países europeos como Polonia, amplificaron las afirmaciones incorrectas hechas por grupos locales de extrema derecha de que había habido un fraude electoral generalizado, según una revisión de las conversaciones del tablero de mensajes por POLITICO

"¡FRAUDE MASIVO!" un usuario anónimo de Reddit dijo en una cadena de mensajes que desde entonces se ha eliminado. "¿Por qué los medios de comunicación lamestream no hablan de esto?"

Las falsas acusaciones de fraude también se extendieron a través de las redes de bots de las redes sociales, donde luego fueron recogidas por los medios de comunicación de extrema derecha en los EE. UU. Y en toda Europa occidental, especialmente en Alemania, según el análisis del Instituto para el Diálogo Estratégico .

A pesar de la rápida difusión de la "charla infundada de fraude electoral", Mikael Tofvesson, un funcionario sueco cuyo equipo se encargó de contrarrestar la interferencia extranjera, dijo que estaba "seguro de que las elecciones no fueron interferidas".

En los Estados Unidos, las elecciones suecas apenas hicieron olas fuera de los grupos marginales. Pero los activistas de derecha concluyeron que el fraude electoral podría ser un problema que podrían aprovechar antes de las elecciones presidenciales de 2020, según una revisión de las conversaciones en línea del tablero de mensajes entre estos activistas.

Activistas estadounidenses incursionaron en temas como la migración, donde la extrema derecha en ambos lados del Atlántico comparte un terreno común. Pero su falta de comprensión sobre el complejo panorama político de Europa obstaculizó muchos de sus esfuerzos.

Antes de las elecciones al Parlamento Europeo en mayo de 2019, por ejemplo, los activistas europeos se cansaron e incluso se enojaron por el interés de los grupos estadounidenses. Los esfuerzos coincidieron con el intento fallido de Steve Bannon, el ex estratega jefe de la Casa Blanca, de unificar los partidos políticos nacionalistas de la región bajo un mismo paraguas.

Los activistas de extrema derecha europeos habían intercambiado chismes, artículos de noticias y fotos virales con activistas estadounidenses en una junta de mensajes llamada QEurope, una punta de sombrero para QAnon, la teoría de conspiración de extrema derecha estadounidense que alega los esfuerzos del gobierno para socavar la presidencia de Trump.

Pero en las semanas previas a la votación de mayo, solo un puñado de participantes de un pequeño grupo estable de grupos marginales estuvieron activos en la plataforma.

Los usuarios en línea se quejaron de que los usuarios estadounidenses publicaban demasiado material sobre la política estadounidense, no europea. "Sin ofender, pero este es un servidor en particular para los europeos", comentó un moderador anónimo.

En Alemania, los activistas estadounidenses intentaron impulsar los ataques a la ciencia detrás del cambio climático que está realizando la alternativa de extrema derecha para Alemania. Pero sus esfuerzos tampoco fracasaron.

En su mayor parte, los votantes alemanes compartieron una creencia generalizada en el consenso científico detrás del cambio climático, según Alexander Carius, director gerente de Adelphi, un grupo de expertos en Berlín, que fue coautor de una revisión de las agendas de cambio climático de la derecha de Europa. fiestas de ala. Eso dejaba poco, si es que había, espacio para teorías de conspiración de derecha sobre el calentamiento global.

Otras veces, los esfuerzos de Estados Unidos para vincular la política europea con su visión del mundo hicieron a estos grupos más daño que bien.

En Irlanda, donde los activistas estadounidenses tuvieron más éxito al influir en la conversación nacional debido al lenguaje compartido, sus tácticas atrajeron la atención no deseada de las autoridades y las compañías tecnológicas que finalmente cerraron algunos de sus esfuerzos.

En el período previo al referéndum de Irlanda sobre el aborto en mayo de 2018, varios grupos de EE. UU. Comenzaron a comprar anuncios políticos de Facebook para persuadir a las personas a votar en contra de derogar la prohibición del aborto. Otros enviaron activistas a las calles y otras ciudades para apelar directamente a los posibles partidarios, alegando que el voto irlandés era parte de una batalla más amplia sobre el acceso al aborto.

"Mire este video detallado para comprender completamente lo que está en juego en el esfuerzo por legalizar el aborto mediante la derogación de la octava enmienda de Irlanda", lee un anuncio de Facebook pagado por EMC Frontline Pregnancy Centers, un grupo antiaborto con sede en Nueva York.

Durante varias semanas, los anuncios en línea del grupo, dirigidos a las personas que viven en Irlanda, obtuvieron cientos de me gusta, acciones y comentarios, de acuerdo con la Iniciativa del Referéndum Transparente, que analizó la actividad en las redes sociales durante la campaña. No fue posible determinar cuánto dinero gastaron estos grupos en mensajes pagos debido a los límites de las herramientas de transparencia de las empresas tecnológicas.

"Había una dimensión internacional en estos movimientos políticos", dijo Liz Carolan, quien cofundó la Iniciativa del Referéndum Transparente.

El volumen de mensajes contra el aborto provenientes del extranjero (activistas de derecha canadienses y británicos también participaron activamente en el debate) obligó tanto a Facebook como a Google a prohibir a los actores extranjeros que compren mensajes pagados por un mes antes de la votación.

Era la primera vez que cualquiera de los gigantes tecnológicos había reducido la compra de anuncios políticos en sus plataformas globales. Después del referéndum irlandés, en el que los votantes finalmente decidieron legalizar el aborto, la prohibición de los anuncios políticos se convirtió en la práctica estándar de las empresas a nivel mundial.

A pesar de todas sus excursiones europeas, los actores digitales estadounidenses nunca dejaron de mirar sus objetivos nacionales.

No hubo una "caída significativa en la información errónea entre 2016 y 2018", según Laura Edelson, una científica de la computación de la Universidad de Nueva York que ha estado rastreando mensajes políticos, particularmente en Facebook, en referencia a las elecciones de mitad de período de Estados Unidos.

Aún así, el libro de jugadas en línea que los grupos de extrema derecha perfeccionaron durante sus aventuras en Europa ahora está dirigido al período previo a las elecciones presidenciales de Estados Unidos en noviembre, su próximo gran juicio.

La estrategia incluye confiar en activistas digitales activos en 4Chan, Discord y otros tableros de mensajes en línea para difundir memes virales, imágenes manipuladas y videos, algunos de ellos dirigidos a políticos demócratas de alto perfil como Nancy Pelosi y Alexandria Ocasio-Cortez.

La reciente crisis de salud global ha reavivado tal activismo en línea, a menudo derramándose en el mundo real a medida que las personas se movilizaron digitalmente para organizar protestas en las capitales de los estados de EE. UU. Los grupos de extrema derecha han tratado de vincular la crisis mundial de salud pública con los osos de los insectos de larga data, como los migrantes, los musulmanes y otros grupos minoritarios.

Tanto los activistas estadounidenses como los europeos han compartido mensajes similares en línea, a menudo para atacar a los gobiernos y a otros vistos como "élite", aunque ambas partes se han retirado de la coordinación generalizada, según una revisión de miles de mensajes en las redes sociales por POLITICO.

Las hordas de usuarios de Twitter, que a menudo se asemejan a redes de bot coordinadas, también se han alineado para saltar rápidamente a los últimos hashtags políticos para sesgar la discusión hacia puntos de vista de la derecha.

Hay pocos obstáculos en su camino.

Facebook, Google y Twitter han tomado medidas para reprimir a los peores delincuentes que difunden información errónea en línea, incluida la limitación o prohibición de que las organizaciones compren anuncios políticos digitales.

Pero en medio del estancamiento político en curso en Capitol Hill, los legisladores estadounidenses no han podido acordar una nueva legislación para frustrar los trucos digitales más agresivos.

Mientras tanto, los expertos advierten que el juego político en línea del gato y el ratón, cuyo objetivo es influir en los posibles votantes con un aluvión de mensajes partidistas, ya ha cambiado a otros lugares.

Cada vez más, los operadores políticos, a la derecha y a la izquierda, se están alejando de los anuncios pagados de las redes sociales hacia el llamado contenido orgánico, o publicaciones regulares de las redes sociales publicadas en grupos privados de Facebook para llegar a su público objetivo.

Para hacerlo, confían en ejércitos de activistas digitales como aquellos que se cortaron los dientes en Europa.

"Estamos comenzando a ver más amenazas coordinadas publicadas en plataformas digitales por estos grupos", dijo Dipayan Ghosh, miembro de Pozen en el Centro Shorenstein de la Escuela Kennedy de Harvard y ex asesor de políticas en Facebook.

"Esta elección es el gran objetivo", agregó, en referencia a la próxima votación en los Estados Unidos. "La gente habrá tenido cuatro años para determinar los vectores de ataque correctos".

*Publicado en politico.com